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Wave Computing申请破产保护 利好龙芯自主生态

铁流 · 2020-04-27 · 来源:铁君
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  日前,外媒报道,美国AI芯片公司已申请破产保护。Wave Computing是人工智能(AI)芯片领域被看好的新兴公司之一,在2018年6月,Wave Computing收购MIPS。在2018年12月又完成了8600万美元E轮融资。由于处在人工智能芯片的风口,加上收购了MIPS,一度被一些媒体炒的很热。如今Wave Computing申请破产保护根源还是其人工智能芯片虽然在技术上颇为先进,但缺乏落地的应用,无法实现商业上正循环。

  

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  铁流认为,Wave Computing申请破产保护对于龙芯创建自主生态体系而言有利无害。

  首先,龙芯是自建生态,而并是跟随MIPS生态。龙芯与MIPS的关系,更像是AMD与英特尔的关系。在龙芯对很多软件进行移植优化的时候,也不忘同时带上其他MIPS处理器的支持,在v8,OpenJDK等JIT虚拟机中,龙芯都已经成为了整个MIPS架构的代码维护者。最近UOS也把Loongson内核与x86内核、ARM内核并列,其中一项亮眼的更新是增加了对龙芯3A4000的支持。

  龙芯在MIPS的软件生态方面已经获得了一定的主导地位。龙芯成为了Java运行环境OpenJDK 13的一大贡献者,现在维护着上游MIPS架构和龙芯扩展的代码。诸多多媒体库,例如FFmpeg,libvpx,OpenH264,libyuv等,都已经由龙芯针对自己的MMI以及MIPS的MSA等向量指令进行优化并提交给上游。有些库支持龙芯扩展指令甚至比支持MIPS的扩展指令还早。Linux内核的上游也一样被龙芯生态链成员维护着。龙芯在开源软件方面已经获得了一定的发言与控制权。

  MIPS原本的生态绝大部分已经是历史,龙芯如今的软件生态主要是来自龙芯自己维护的各种开源项目,以及国内各家软件开发商对产品的移植,本质上已经不能再称为MIPS软件生态,而应当称为龙芯生态。事实上,在移植一些软件的时候,已经要区分龙芯版本和MIPS版本了。因此,就Wave Computing申请破产保护这件事情来说,如果是一家跟随MIPS生态的公司而言,无疑是坏消息。但对于龙芯这种自建生态的玩家而言,显然不是坏事。甚至MIPS公司越衰弱,越有利于龙芯自建生态。打一个比方,如果MIPS是汉武帝,龙芯只能给汉武帝打工。如果MIPS沦落为汉献帝,那么,龙芯就有机会当董卓、曹操了。

  

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  其次,龙芯已经掌握了指令系统发展权。MIPS本身就是学院派的产物,是第一种商用的精简指令集,这使得MIPS指令比较“古老”,很多专利已经过期或快过期了。加上MIPS非常学院派,允许其他厂商自主修改或添加指令,这一方面导致MIPS生态破碎化,另一方面也给其他厂商更多自主发展的空间。

  经过这些年,龙芯对MIPS的扩展也越来越深入,从最开始的扩展运算访存以及二进制翻译指令,到后来的硬件页表索引以及虚拟化指令,再到现在对基础指令进行更加高效的替换。3A4000引入的AMO原子操作系列指令代替了MIPS原先的LLSC系列指令,使得应用多线程操作的效率大大提高。PC相对寻址指令则可以解决MIPS当前在PIC/PIE实现方面依赖特殊的“abicall”机制,效率较低的瓶颈。Cpucfg则解决了MIPS平台下应用无法识别CPU对扩展指令支持的弊病。龙芯在兼容MIPS的同时也在一点点甩掉来自MIPS的历史包袱,从底层创新。这是其他ARM的附庸想都不敢想的。

  相比之下,Arm指令集本身一般不允许客户随意扩展,而其官方对指令集的演进扩充流程需要复杂的投票决议,有很长的决策周期,对各种需求无法作出快速响应。即便国内ARM阵营厂商私自添加指令,也存在被解读为非法指令的风险,不仅无助于性能提升,反而会带来稳定性问题。不仅仅是指令集,在GIC中断控制器,PSCI电源管理接口方面Arm也有严格的标准限制,厂商的自由度很小。

  

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  再次,Wave Computing申请破产保护后,MIPS有概率成为公共知识。目前,龙芯MIPS授权的费用几乎就是白菜价,而且随着Wave Computing申请破产保护,MIPS甚至有成为公共知识(public domain),因为如果没有“白衣骑士”拯救Wave Computing,或收购MIPS,或者因为没钱赚不去主动交纳维护MIPS那些古董专利的专利费,那么,MIPS就成为公共知识,这样一来,MIPS将成为比RISC-V更加自由开放的体系,龙芯连白菜价的授权费都不用支付了。即便出现新买家,MIPS公司继续走下坡路的大势已经是定局,不能对龙芯形成掣肘。

  总而言之,Wave Computing申请破产保护对于一些MIPS公司的跟随者而言确实是一个打击,比如芯联芯,对于龙芯这种MIPS生态的破坏者而言,则有利无害,反而有助于龙芯生态建设。

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